February 3, 2023

Une étude expérimentale en Chine a utilisé l’imagerie électroencéphalographique et les schémas d’activité cérébrale (connus sous le nom de potentiels liés aux événements) pour comparer les processus de mémoire liés à certains mots chez les étudiants à forte et à faible anxiété. Les résultats ont indiqué que l’anxiété sociale module l’effet de la mémoire de reconnaissance pour les mots de menace sociale. L’étude a été publiée dans Psychologie biologique.

L’anxiété sociale implique la peur et l’évitement de l’examen minutieux des autres dans les interactions sociales. Après des événements où elles ont été scrutées par d’autres, les personnes souffrant d’anxiété sociale passent beaucoup de temps à penser à l’événement et elles pensent aussi beaucoup au contenu négatif de leurs rencontres passées avec les autres. Ces pensées sont souvent intrusives et persistantes avec des détails très vifs sur ce que la personne perçoit comme une humiliation. Ils sont généralement assez pénibles.

Des recherches antérieures indiquent que les personnes socialement anxieuses pourraient traiter les souvenirs et les stimuli liés à ce qu’elles perçoivent comme des menaces sociales différemment des personnes ayant des niveaux inférieurs d’anxiété sociale. Les personnes socialement anxieuses ont tendance à accorder une attention particulière à ce qu’elles considèrent comme des menaces sociales et à s’en souvenir mieux et de manière beaucoup plus élaborée. De cette manière, l’anxiété sociale altère la concentration d’un individu car la personne consacre son attention aux stimuli de menace, tendant à ignorer tout autre contenu pertinent dans l’interaction à laquelle elle participe.

Dans le but d’étudier les effets de l’anxiété sociale sur la mémoire, Jianqin Cao et ses collègues ont mené une étude dans laquelle ils ont comparé la différence entre les élèves ayant une anxiété sociale élevée et faible lorsqu’ils sont chargés de mémoriser des mots de menace neutre et sociale. Ils ont demandé à un groupe de 348 étudiants de premier cycle de compléter une évaluation de l’anxiété sociale (Liebowitz Social Anxiety Scale, LSAS). Dans ce groupe, ils ont sélectionné ceux qui avaient des scores d’anxiété sociale très élevés et très faibles, un total de 61 étudiants (31 et 30, respectivement). Les deux groupes étaient principalement composés d’étudiantes (plus de 80 %), mais les ratios hommes/femmes étaient similaires dans les groupes à forte anxiété et à faible anxiété.

Les chercheurs ont utilisé un groupe de 560 mots chinois à deux caractères (140 mots neutres et 420 mots de menace sociale) pour une tâche dans laquelle des ensembles de mots ont d’abord été présentés aux participants à l’étude, leur donnant ainsi une chance de mémoriser les mots. C’était la phase dite d’encodage de la procédure. Dans la phase de test suivante de la procédure, les participants ont de nouveau vu des mots et ont été invités à répondre aussi rapidement que possible si le mot qui leur était présenté faisait partie de l’ensemble de la phase précédente ou non.

Les chercheurs ont enregistré le temps qu’il a fallu aux participants pour répondre (temps de réaction) et leur précision (nombre de bonnes réponses). Ils ont enregistré en continu les données électroencéphalographiques des cerveaux des participants à l’aide d’un capuchon d’électrode, avec une fréquence d’échantillonnage de 500 Hz pour les tâches de mémoire. Deux ensembles supplémentaires d’électrodes ont été utilisés pour enregistrer l’activité des nerfs liés à l’œil, c’est-à-dire faire des électrooculogrammes verticaux et horizontaux. Ces électrodes étaient fixées au-dessus et au-dessous de l’œil gauche du participant et également à côté des deux yeux.

Les résultats ont montré certaines différences entre la rapidité et la précision des participants en moyenne dans la reconnaissance des mots anciens par rapport aux nouveaux mots, ainsi que des mots de menace neutres et sociaux. Cependant, aucune différence entre les groupes à forte anxiété et à faible anxiété n’a été obtenue en ce qui concerne les performances sur les tâches de reconnaissance, c’est-à-dire que leurs temps de réaction et leur précision étaient à peu près égaux.

D’autre part, les potentiels liés aux événements capturés par les enregistrements électroencéphalographiques ont montré des schémas quelque peu différents dans le groupe à faible anxiété lors de la reconnaissance des mots de menace qui ont été présentés dans la phase d’encodage et ceux qui ne l’étaient pas.

“Bien qu’aucune différence significative entre les groupes (anxiété sociale élevée par rapport à faible anxiété sociale) n’ait été trouvée dans les performances de la mémoire de reconnaissance pour les mots cibles et distracteurs, les données potentielles liées à l’événement ont montré que l’anxiété sociale module l’effet de la mémoire de reconnaissance pour les mots de menace sociale”, concluent les auteurs de l’étude.

Les résultats de l’étude contribuent aux connaissances existantes sur le traitement neuronal des menaces sociales des personnes ayant différents niveaux d’anxiété. Cependant, il convient de tenir compte du fait que la plupart des participants étaient des femmes et qu’il est difficile de tirer des conclusions précises sur l’activité fonctionnelle des structures cérébrales uniquement à partir d’enregistrements électroencéphalographiques.

Le papier, “Les effets de l’anxiété sociale sur la mémoire de reconnaissance des mots de menace sociale : une étude ERP», a été écrit par Jianqin Cao, Feng Si, Xiaohuan Li, Chunyan Guo et Xiaodong Yue.

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