February 6, 2023

La prévalence des allergies alimentaires augmente dans le monde entier, approchant un niveau épidémique dans certaines régions. Aux États-Unis seulement, environ 10 % des enfants et des adultes souffrent d’allergies alimentaires, les allergies au lait de vache, aux œufs, aux arachides et aux noix étant les plus courantes. Certains patients présentent des symptômes bénins qui pourraient ne pas nécessiter de soins médicaux, laissant ces cas non signalés.

Les allergies alimentaires, ou hypersensibilités alimentaires, résultent de la réaction excessive du système immunitaire à des protéines généralement inoffensives dans les aliments. Ils peuvent se manifester par un éventail de symptômes, allant des démangeaisons, des rougeurs et de l’enflure pour les réactions plus légères, aux vomissements, à la diarrhée, à la difficulté à respirer et à d’autres symptômes potentiellement mortels pour les réactions graves.

Outre l’auto-déclaration, les allergies alimentaires peuvent être diagnostiquées en exposant les patients à des traces de protéines ou d’allergènes offensants, via leur bouche ou leur peau et en observant leurs réactions immédiates. Plus couramment, les médecins utilisent des tests sanguins pour mesurer les niveaux d’immunoglobuline E, ou IgE, un anticorps spécialisé que le système immunitaire utilise pour identifier les allergènes et déclencher une réponse. Bien que les individus en bonne santé puissent avoir de faibles niveaux d’IgE dans le sang, les patients souffrant d’allergies alimentaires ont des niveaux beaucoup plus élevés qui augmentent leur risque d’avoir des réactions allergiques graves.

Mais certaines personnes dont le test d’allergie cutanée est positif avec des augmentations modérées d’IgE ne remarquent aucun symptôme lié à l’allergie lorsqu’elles mangent l’allergène. Cette condition est parfois appelée sensibilisation asymptomatique. Dans de nombreux cas, les personnes atteintes de cette maladie peuvent même ne pas être conscientes qu’elles ont une hypersensibilité alimentaire.

Sont-ils vraiment asymptomatiques ? Ou y a-t-il des effets dans leur corps dont ils ne sont pas conscients ?

Je suis un neuroscientifique qui étudie comment le cerveau est affecté par les allergies alimentaires. Je me suis intéressé à ce sujet lorsque j’ai découvert que certains membres de ma famille avaient une hypersensibilité au lait de vache. Certains évitent totalement les produits laitiers parce qu’ils ont présenté des symptômes graves et potentiellement mortels. Ceux qui n’ont pas de réactions allergiques typiques mangent occasionnellement des produits laitiers, mais semblent développer des maladies apparemment sans rapport un jour ou deux plus tard.

Ce que moi-même et d’autres chercheurs avons découvert, c’est que les allergènes alimentaires peuvent affecter votre cerveau et votre comportement si vous êtes hypersensibilisé, même si vous ne présentez pas de symptômes typiques d’allergie alimentaire.

Les allergies alimentaires liées aux troubles du comportement

Les chercheurs soupçonnent depuis des décennies que les hypersensibilités alimentaires sont une cause potentielle de troubles du comportement.

Un rapport de cas de 1949 décrivait des troubles du comportement et de l’humeur chez des patients après avoir mangé certains aliments, comme le lait et les œufs. Leurs symptômes se sont améliorés après avoir retiré les aliments suspects de leur alimentation, suggérant qu’une hypersensibilité alimentaire était probablement le coupable. Cependant, j’ai été intrigué que les patients aient pu manger les aliments incriminés jusqu’à ce qu’ils choisissent de les éviter. En d’autres termes, ils étaient asymptomatiquement sensibilisés, ou tolérants, aux allergènes.

Plusieurs études récentes sur des personnes ont confirmé l’association entre les allergies alimentaires et divers troubles neuropsychiatriques, notamment la dépression, l’anxiété, le trouble déficitaire de l’attention/hyperactivité et l’autisme. Ils renforcent la possibilité que certaines réactions aux allergènes alimentaires puissent impliquer le système nerveux et se manifester par des troubles du comportement.

Cependant, l’idée d’une hypersensibilité alimentaire causant des troubles neuropsychiatriques est encore controversée en raison d’incohérences entre les études. Les différences dans les types d’allergies, les origines ethniques, les habitudes alimentaires et d’autres facteurs parmi les participants à l’étude peuvent produire des résultats contradictoires. Plus important encore, certaines études incluaient des personnes ayant des allergies alimentaires autodéclarées, tandis que d’autres n’incluaient que des personnes ayant des allergies alimentaires confirmées en laboratoire. Cela a limité les investigations aux seuls individus symptomatiques.

Hypersensibilité alimentaire, cerveau et comportement

Mon laboratoire a testé si les allergènes alimentaires pouvaient se manifester par des symptômes comportementaux, en particulier chez les personnes sensibilisées asymptomatiquement. Nous voulions savoir si la consommation d’aliments offensants pouvait entraîner une inflammation cérébrale et des changements de comportement après la sensibilisation, même en l’absence d’autres réactions graves évidentes.

Pour minimiser les différences individuelles trouvées dans les études humaines, nous avons décidé de travailler avec des souris. Nous avons sensibilisé des souris du même âge et du même bagage génétique à l’allergène courant du lait, la β-lactoglobuline, ou BLG, et les avons nourries avec le même régime alimentaire dans la même pièce. Nous avons constaté que même si les souris sensibilisées au BLG produisaient des niveaux modérément mais significativement élevés d’IgE, elles ne présentaient pas de réactions allergiques immédiates. Ils pourraient même manger des aliments contenant l’allergène du lait pendant deux semaines sans présenter de symptômes évidents, malgré le maintien de niveaux élevés d’IgE. Cela indiquait qu’ils étaient asymptomatiquement sensibilisés.

Nous avons ensuite observé s’ils montraient des changements dans leur comportement émotionnel. Comme nous ne pouvions pas demander aux souris comment elles se sentaient, nous avons déduit leurs « sentiments » en notant les changements par rapport à leur comportement normal axé sur la survie. Les souris explorent instinctivement leur environnement pour chercher de la nourriture et un abri tout en évitant les dangers potentiels. Cependant, les souris « anxieuses » ont tendance à passer plus de temps à se cacher pour jouer la sécurité. Nous avons identifié les souris « déprimées » en les tenant brièvement par la queue. La plupart des souris continueront à se battre pour sortir de cette situation inconfortable, tandis que les souris déprimées abandonnent rapidement.

Nos expériences ont été conçues pour simuler des situations où des individus asymptomatiquement sensibilisés mangeraient soit une grande quantité d’un aliment incriminé en une journée, soit de petites quantités tous les jours pendant quelques semaines. Nous avons imité ces situations en plaçant une grande quantité de l’allergène du lait directement dans l’estomac des souris sensibilisées avec une sonde d’alimentation, ou en leur donnant un aliment pour souris contenant de l’allergène pour manger l’allergène un peu à la fois.

Fait intéressant, les souris sensibilisées au BLG ont montré un comportement anxieux un jour après avoir reçu une grande quantité d’allergène. Un autre groupe de souris sensibilisées a développé un comportement dépressif après avoir mangé de petites quantités d’allergènes pendant deux semaines. De plus, les souris sensibilisées au BLG ont montré des signes d’inflammation cérébrale et de lésions neuronales, suggérant que des changements dans le cerveau pourraient être responsables de leurs symptômes comportementaux.

Nous avons également étudié l’effet à long terme de la consommation d’allergènes en gardant des souris sensibilisées au BLG sur le régime contenant des allergènes pendant un mois. Nous avons constaté que les niveaux d’IgE diminuaient chez les souris sensibilisées à la fin du mois, ce qui indique que la consommation continue de petites quantités d’allergène entraînait une diminution des réponses immunitaires, ou “désensibilisation”. En revanche, des signes d’inflammation cérébrale subsistaient, suggérant que l’effet nocif des allergènes persistait dans le cerveau.

Inflammation cérébrale chronique

Les chercheurs n’ont pas encore étudié l’inflammation cérébrale prolongée, ou neuroinflammation, chez les personnes sensibilisées asymptomatiquement. En général, cependant, la neuroinflammation chronique est un contributeur connu aux maladies neurodégénératives, telles que la sclérose en plaques et la maladie d’Alzheimer, bien que les causes exactes de ces maladies soient inconnues. Une meilleure compréhension du rôle que jouent les allergènes dans la neuroinflammation peut aider les chercheurs à déterminer si les allergènes alimentaires déclenchent une inflammation chronique pouvant entraîner ces maladies.

Cette connaissance pourrait être particulièrement importante pour les patients subissant une immunothérapie orale, une approche du traitement des allergies qui consiste à ingérer progressivement de petites quantités d’allergènes au fil du temps. L’objectif est de désensibiliser le système immunitaire et de réduire l’incidence de l’anaphylaxie ou des réactions allergiques potentiellement mortelles. En 2020, la Food and Drug Administration des États-Unis a approuvé une forme normalisée d’allergènes d’arachide pour prévenir l’anaphylaxie chez les patients pédiatriques éligibles. Cependant, son effet possible à long terme sur le système nerveux est inconnu.

Les allergènes alimentaires peuvent affecter le cerveau et le comportement de personnes apparemment asymptomatiques, les rendant moins asymptomatiques sur le plan neurologique. Considérer la façon dont votre cerveau réagit à la nourriture que vous mangez donne un tout nouveau sens à l’expression « vous êtes ce que vous mangez ».

Cet article est republié de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article d’origine.

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