February 3, 2023

Une étude de neuroimagerie sur des vétérans militaires américains a montré que la région de l’amygdale du cerveau des vétérans souffrant de trouble de stress post-traumatique (SSPT) présentait une réactivité à la douleur inférieure à celle de la même région du cerveau des vétérans sans SSPT.

Les modèles étaient uniques à cette région du cerveau et le chercheur relie cela à l’engourdissement émotionnel, une restriction de la capacité d’un individu à ressentir des émotions. Les autres régions cérébrales associées au traitement de la douleur n’ont pas été affectées.

L’étude a été publiée dans Neuropsychopharmacologie.

Le SSPT est un trouble qui se développe parfois chez les personnes qui ont vécu un événement traumatisant ou une série d’événements traumatisants. Alors que la plupart des gens éprouveront des réactions de stress importantes à de tels événements, ces réactions persisteront parfois dans le temps et conduiront à ce trouble.

Les symptômes les plus connus du SSPT comprennent les souvenirs intrusifs de l’événement traumatique, les soi-disant flashbacks, les mauvais rêves et les pensées effrayantes, mais les symptômes comprennent également une plus grande tolérance à la douleur, un engourdissement émotionnel et bien d’autres.

La réactivité à la douleur et le SSPT sont souvent considérés comme associés. Les événements traumatiques menant au SSPT impliquent généralement une douleur ou une menace de douleur. L’une des caractéristiques du TSPT est le schéma « seuil élevé – réponse élevée » à la douleur, une tendance à ne pas répondre à une douleur de faible intensité, mais à réagir très fortement lorsque la douleur devient trop forte.

Ceci est similaire au modèle de réponse aux stimuli émotionnels des personnes atteintes de SSPT connu sous le nom d’engourdissement émotionnel. L’engourdissement émotionnel fait référence à la capacité restreinte à ressentir des émotions positives ou négatives accompagnées d’une propension à des réactions extrêmes à des stimuli hautement négatifs.

S’appuyant sur des études antérieures qui ont montré des changements dans la réactivité de certaines régions du cerveau chez les personnes atteintes de SSPT, Nachshon Korem et ses collègues ont voulu étudier comment la réactivité cérébrale à la douleur pourrait être affectée par ce trouble. Ils ont mené deux études sur des anciens combattants américains.

La première étude a impliqué 44 anciens combattants, un groupe répondant aux critères de diagnostic du SSPT et l’autre groupe n’avait pas de diagnostic de SSPT (témoins de combat). Tous les participants ont rempli une évaluation de l’engourdissement émotionnel. La deuxième étude était une réplique conceptuelle de la première avec 71 anciens combattants.

Les participants sont passés par une tâche de conditionnement de la peur dans laquelle l’exposition de carrés colorés était associée à des décharges électriques à l’intérieur du poignet de la main dominante du participant. Au cours de cette tâche, les participants ont subi une imagerie par résonance magnétique de leur cerveau et les chercheurs ont également recueilli des données sur les réponses de conductance cutanée à l’aide d’électrodes fixées aux premier et deuxième doigts de la main non dominante de chaque participant.

“Dans les deux échantillons, nous avons constaté une réduction globale de la sensibilité de l’amygdale (mais pas de l’insula) à la douleur légère dans le groupe SSPT, par rapport aux contrôles de combat”, rapportent les auteurs de l’étude. L’ampleur de la réduction était liée à la gravité de l’engourdissement émotionnel chez la personne – plus l’engourdissement émotionnel était élevé, plus la réactivité de la région cérébrale de l’amygdale était faible.

Les chercheurs ont découvert que ce schéma était unique à la région de l’amygdale du cerveau et qu’il n’était pas détecté dans l’insula, une région du cerveau essentielle au traitement de la douleur.

“La réponse de l’amygdale à la douleur est plus faible chez les personnes atteintes de SSPT et est associée à des symptômes d’engourdissement émotionnel. Une réactivité plus faible de l’amygdale à une douleur légère peut contribuer à la réaction «tout ou rien» aux situations stressantes souvent observées dans le SSPT », concluent les chercheurs.

L’étude met en lumière d’importants mécanismes neuronaux à l’origine de certains des changements psychologiques observés chez les personnes souffrant de trouble de stress post-traumatique. Cependant, les auteurs notent que les deux échantillons se composent uniquement d’anciens combattants et d’hommes, ce qui limite la généralisation des résultats aux femmes et aux hommes qui ne faisaient pas partie de l’armée.

L’étude, “L’engourdissement émotionnel dans le SSPT est associé à une moindre réactivité de l’amygdale à la douleur», a été écrit par Nachshon Korem, Or Duek, Ziv Ben-Zion, Antonia N. Kaczkurkin, Shmuel Lissek, Temidayo Orederu, Daniela Schiller, Ilan Harpaz-Rotem et Ifat Levy.

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