February 3, 2023

Une nouvelle étude publiée dans PLOS Un a étudié les changements neurologiques qui se produisent lors de l’interaction avec les chiens. Les résultats indiquent que les câlins avec de vrais chiens et animaux en peluche augmentent l’activité cérébrale dans la région préfrontale, mais les chiens provoquent beaucoup plus d’activité cérébrale que les animaux en peluche.

La recherche sur les conséquences du temps passé avec les animaux a fourni des données qui ont changé notre façon de penser les relations entre les animaux et les humains. Le temps passé avec les animaux diminue les niveaux d’hormones de stress et augmente les substances neurochimiques de bien-être comme les endorphines et l’ocytocine.

L’origine de ces réactions dans le cerveau demeure un mystère. De nombreuses études recherchent des indices sur la façon dont le cerveau réagit lorsqu’il est exposé à des animaux, mais la plupart utilisent des images d’animaux ou d’animaux jouets. Rahel Marti et ses collègues ont cherché à mesurer l’activité cérébrale pendant que les sujets interagissaient avec de vrais chiens.

Vingt et un sujets ont été recrutés à partir et autour de l’Université de Bâle en Suisse. Tous les participants avaient plus de 18 ans et n’avaient aucune allergie aux chiens ou phobie des chiens. Les sujets ont participé à six sessions, trois avec un vrai chien et trois avec un animal en peluche. Chaque fois, l’activité cérébrale a été évaluée à l’aide de la spectroscopie fonctionnelle dans le proche infrarouge (fNIRS).

Chacune des six séances était décomposée en 5 phases d’une durée de deux minutes. La phase 1 était le sujet fixant un mur blanc. Les sujets de la phase 2 ont observé un chien ou un animal en peluche à distance. La phase 3 était le chien, ou l’animal en peluche était assez proche pour toucher le sujet. La phase 4 consistait à caresser activement le chien ou l’animal en peluche, et à la phase 5, le chien ou la peluche a été retiré et le sujet a fixé un mur blanc. Il y avait une courte pause après chaque phase de 2 minutes. Chaque participant a eu trois séances le matin et trois l’après-midi.

Les chiens participants étaient un Jack Russel Terrier (4 ans), un Golden Retriever (4 ans) et un Goldendoodle (4 ans). L’animal en peluche était un lion de 58 centimètres de haut et bourré d’une bouillotte. Les participants ont appris que l’animal en peluche s’appelait “Leo”.

Les deux hypothèses de cette étude se sont avérées correctes. La première hypothèse postulait que l’activité cérébrale augmenterait à mesure que le contact augmentait. Plus le chien ou Leo se rapprochait du participant, plus l’activité cérébrale était visible dans le cortex préfrontal.

La deuxième hypothèse stipule que les participants démontreraient une activité du cortex préfrontal plus importante lorsqu’ils interagissent avec un chien plutôt qu’un Lion. C’était également vrai; le fNIRS a constaté que l’activité augmentait avec un chien vivant par rapport à Leo, le lion en peluche.

Marti et ses collègues reconnaissent que l’étude a certaines limites. Premièrement, les propriétaires de chiens étaient présents lors des séances. Ils n’ont pas interagi avec les participants, mais leur présence peut avoir été inattendue et a donc eu un certain effet. Léo n’était pas accompagné.

Deuxièmement, la technologie fNIRS est moins précise que les autres technologies d’imagerie cérébrale. Cependant, les sujets servaient de leur propre contrôle, il y avait donc une sorte de ligne de base établie pour chaque personne.

Malgré ces limites, cette étude a des implications pour la portée de la zoothérapie. Par exemple, l’équipe de recherche suggère que « si les patients présentant des déficits de motivation, d’attention et de fonctionnement socio-émotionnel montrent une implication émotionnelle plus élevée dans des activités liées à un chien, alors de telles activités pourraient augmenter les chances d’apprentissage et d’objectifs thérapeutiques ».

L’étude, “Effets du contact avec un chien sur l’activité cérébrale préfrontale : un essai contrôlé», a été rédigé par Rachel Marti, Milena Petignat, Valentine Marcar, Jan Hattendorf, Martin Wolf, Margret Hund-Georgiadis et Karin Hediger.

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