October 3, 2022

NRien dans la crise de l’eau de Flint, dans le Michigan, n’était de nature discrète ou isolée. Après les fonctionnaires de la ville changé l’approvisionnement en eau de la ville du lac Huron à la rivière Flint en 2014 sans le traiter pour les contaminants, ils a nié pendant plus d’un an qu’il y avait un problèmemalgré des tests révélant des niveaux élevés de bactéries et de plomb dans l’eau des résidents. Au moment où ils sont revenus en octobre 2015, il était bien trop tard ; les tuyaux corrodés avaient lessivé suffisamment de plomb pour causer une foule de problèmes de santé physique de infections bactériennes à infertilité et ce qui s’avérerait être dommages neurologiques chez les enfants. Maintenant, de nouvelles recherches montrent que les effets sur la santé mentale de la crise de l’eau de Flint ont probablement été tout aussi débilitants et durables.

UN enquête représentative auprès de près de 2 000 résidents de Flint menées fin 2019 et début 2020, près de cinq ans après le début de la crise de l’eau, ont constaté qu’une personne sur cinq souffrait de dépression majeure présumée au cours de l’année écoulée, une sur quatre souffrait d’un trouble de stress post-traumatique (SSPT) présumé et une sur 10 souffrait des deux affections (“présomption” uniquement parce que répondaient aux critères diagnostiques du DSM-5 pour les troubles, mais n’avaient pas été diagnostiqués individuellement par un clinicien). Pour être clair, cette prévalence de la dépression est plus de deux fois celle de la population générale des États-Unisalors que ce taux de SSPT est presque cinq fois plus grand.

Ces chiffres témoignent du bilan psychologique majeur de la crise – en fait, une crise secondaire qui est probablement toujours en cours. “En étudiant d’autres types de catastrophes environnementales et causées par l’homme comme le 11 septembre, nous avons constaté que si la majorité des gens ressentent de la détresse immédiatement après, ce nombre diminuera au cours des deux premiers mois avant de se stabiliser”, déclare Dean Kilpatrick, Ph.D.auteur principal de l’étude et professeur universitaire émérite au Département de psychiatrie et des sciences du comportement de l’Université médicale de Caroline du Sud. “Je ne soupçonnerais pas que si nous retournions aux mêmes résidents de Flint maintenant, nous verrions beaucoup d’amélioration.”

“Ils font face à l’impact d’être potentiellement exposés à quelque chose de toxique, où ils ne savent pas combien d’exposition ils ont eu, à quel point c’était mortel, combien de temps il faudra pour que les effets se manifestent.” —Dean Kilpatrick, PhD, chercheur principal à l’Université médicale de Caroline du Sud

Cette brûlure lente et terrible reflète le cheminement de la crise elle-même – qui, comme de nombreuses crises impliquant une exposition à des substances toxiques, ne s’est pas vraiment terminée lorsqu’elle s’est terminée. Même lorsque les autorités ont jugé l’eau de Flint potable en janvier 2017, “les résidents ont eu du mal à croire que c’était effectivement le cas, et à juste titre, étant donné que ces mêmes autorités les avaient induits en erreur auparavant sur la qualité de l’eau”, explique le Dr. Kilpatrick. “À ce stade, ils sont également toujours confrontés à l’impact psychologique d’être potentiellement exposés à quelque chose de toxique, où ils ne savent pas combien d’exposition ils ont été exposés, à quel point c’était mortel, combien de temps il faudra pour que les effets arriver.” Toute cette incertitude restante, soupçonne-t-il, est ce qui fait que la crise de santé mentale à Flint persiste si profondément.

Pourquoi les catastrophes environnementales comme la crise de l’eau de Flint sont également des perturbateurs de la santé mentale

Toute catastrophe environnementale menaçant la sécurité des moyens de subsistance d’une personne ou réduisant son accès aux ressources de base comme la nourriture, l’eau ou un abri peut être un événement traumatisant en soi. Considérez, par exemple, l’effet traumatisant d’être déplacé de votre maison, de souffrir de conséquences sur la santé environnementale ou de lutter pour accéder aux choses mêmes dont vous avez besoin pour survivre ou prospérer.

En réalité, recherche approfondie a montré que les catastrophes environnementales allant des ouragans et des tornades aux marées noires et aux incendies de forêt entraînent souvent une détresse psychologique qui peuvent avoir des conséquences sur la santé mentale comme la dépression, le SSPT, l’anxiété et la consommation de substances.

Dans le cas de la crise de l’eau de Flint, l’impact sur la santé mentale a probablement été amplifié à la fois par l’apparition soudaine de la crise et sa longue durée, selon les chercheurs de l’étude. “Considérez la mécanique de l’impossibilité soudaine de boire votre eau ou de vous laver et de devoir passer à l’eau en bouteille pour tout”, explique le Dr Kilpatrick. “C’est un facteur de stress, en soi.” Et c’en était une qui a duré années, aussi, comme les niveaux de contaminants dans l’eau de Flint sont restés élevés longtemps après que l’approvisionnement en eau a été rétabli (et même une fois que l’eau était à nouveau potable, les résidents restaient, à juste titre, sceptiques).

Ajoutez à cela les effets très réels sur la santé de l’exposition aux toxines – dans le cas de Flint, principalement le plomb – et les implications sur la santé mentale de ce type de crise sont encore amplifiées. Non seulement peut entraîner une exposition lui-même déclencher certains problèmes psychologiques (comme changements d’humeur, d’énergie et d’irritabilité), mais aussi, ses inconvénients pour la santé physique peuvent conduire une personne à un état de détresse.

“Imaginez apprendre que vous avez peut-être consommé ou non quelque chose qui va vous tuer, ou avoir ces autres effets physiques indésirables, et il se peut que ces effets se manifestent tout de suite ou dans 10, 20 ou 30 ans”, explique le Dr. Kilpatrick. “Tu vas être stressé”

Comment les retombées psychologiques des crises environnementales sont inégalement réparties

Comme pour la plupart des crises, les personnes les plus touchées par le fardeau de la santé mentale de la crise de l’eau de Flint étaient celles qui se trouvaient dans la position la plus vulnérable au départ et avec l’accès le plus limité aux recours. Par exemple, les personnes qui pensaient que leur santé ou celle de leur famille était « modérément ou gravement affectée par la crise de l’eau » étaient 123 % plus susceptibles de souffrir de dépression, 66 % plus susceptibles d’avoir le SSPT et 106 % plus susceptibles d’avoir les deux conditions à la fois. l’heure de l’enquête. Autrement dit, les personnes qui ont subi des dommages physiques à cause de la crise de l’eau étaient également plus susceptibles de subir le double coup dur des problèmes de santé mentale.

L’étude a également révélé que les personnes qui estimaient ne pas pouvoir faire confiance aux informations des autorités municipales sur la sécurité de l’eau étaient également plus susceptibles de développer une dépression ou un SSPT. Et il y a de fortes chances que de nombreuses personnes de ce groupe appartenaient également à des minorités raciales, compte tenu de la manière dont le racisme systémique a causé et méfiance institutionnelle amplifiée dans ces groupes.

En fait, Flint est une communauté à prédominance noire, ce qui l’a rendue plus vulnérable à cette crise en premier lieu. Les effets résiduels de pratiques racistes de redlining et ségrégation résidentielle rendre plus probable pour les Noirs de vivre dans des quartiers pauvres en ressources et en proie à des risques environnementaux. Prenez simplement Jackson, Mississippi, également une ville à prédominance noire où, dans ce cas, les responsables de la ville n’ont pas investi dans un centre de traitement de l’eau efficace, de sorte qu’il a été facilement envahi par une tempête de pluie le mois dernier, laissant les habitants sans eau potable pendant des semaines. De la même manière, c’est un manque d’investissement de la part des autorités municipales à Flint (pour s’assurer efficacement que l’eau de la rivière Flint était potable) qui a mis en danger les résidents de la ville, principalement noirs, du saut.

Pour aller plus loin, l’étude a également montré que ceux de Flint qui ont déclaré les revenus les plus faibles, le manque de soutien social et une exposition antérieure à des événements traumatisants, en particulier des agressions physiques ou sexuelles, étaient également beaucoup plus susceptibles de souffrir de dépression et/ou PTSD à la suite de la crise de l’eau. Et cela montre à quel point une crise comme Flint peut rapidement et tragiquement avoir les effets cumulatifs les plus importants sur les personnes les moins équipées pour les gérer.

Que peut-on faire pour réduire le fardeau psychologique des catastrophes environnementales

Cette étude est la preuve qu’il n’y a pas seulement une conséquence physique aux catastrophes environnementales; il y a aussi une conséquence très réelle et durable sur la santé mentale. Et bien que cela souligne certainement la nécessité d’investir dans les infrastructures – en particulier dans des ressources vitales telles que l’eau et dans des zones historiquement sous-financées comme Flint – cela montre également à quel point il est important pour les autorités locales de prendre en compte les résultats à long terme en matière de santé mentale. dans l’élaboration de leur réponse aux catastrophes.

Une partie de cela signifie simplement reconnaître que la catastrophe est, en fait, en train de se produire, dès le début. Comme indiqué ci-dessus, les habitants de Flint qui n’ont pas fait confiance aux responsables gouvernementaux pendant la crise de l’eau ont subi des conséquences sur la santé mentale pires que ceux qui l’ont fait – et une grande partie de cette méfiance est née de la réponse initiale de ces responsables à nier, nier, nier. Au lieu de cela, les autorités qui se heurtent à un problème environnemental similaire « devraient se dire : ‘Et s’il s’agissait en fait d’une véritable crise ?’ Et ils devraient éviter de dire allègrement aux gens : “Il n’y a pas de problème ici, il n’y a rien à voir ici”, explique le Dr Kilpatrick, “parce que s’ils sapent leur crédibilité au début, cela créera des problèmes beaucoup plus graves par la suite. ”

Dans le même temps, il est essentiel que les communautés élargissent l’accès aux ressources en santé mentale à la suite d’une crise comme celle de Flint. Bien que silex les responsables de la ville ont lancé de nouveaux services de soutien en santé mentale en 2016avec le l’aide du financement fédéralces initiatives étaient probablement trop peu nombreuses, trop tardives. Environ 34 % seulement des personnes interrogées dans l’étude ci-dessus ont déclaré qu’on leur avait proposé des services de santé mentale pour répondre aux préoccupations liées à la crise, malgré preuves d’enquête claires à l’époque démontrant un besoin important.

Parmi les habitants de Flint qui étaient offert un soutien en santé mentale, près de 80 % l’ont utilisé (et ceux qui l’ont fait étaient beaucoup moins susceptibles de répondre aux critères de dépression au moment de l’étude). Même ainsi, ce nombre n’est pas de 100 %, ce qui reflète le besoin supplémentaire de réduire la stigmatisation liée à l’accès aux soins de santé mentale lorsqu’ils sont disponibles, explique le Dr Kilpatrick.

Les responsables municipaux peuvent aider en normalisant le fait que des conséquences psychologiques peuvent se produire et se produisent en réponse à des catastrophes écologiques (de la même manière que les catastrophes physiques) et en promouvant les soins psychologiques dès le départ. Cela sera particulièrement important pour les personnes présentant des facteurs de risque préexistants, comme par exemple celles qui ont vécu des événements traumatisants dans le passé, ajoute le Dr Kilpatrick : « Il est essentiel de comprendre que ces facteurs ont un effet cumulatif sur la probabilité que le SSPT exister et persister.

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